¿Qué tan fuerte es el impacto de las regulaciones en el sector de los servicios públicos?

La mayoría de los consumidores estadounidenses reciben sus servicios públicos de empresas privadas que están reguladas a nivel estatal por comisiones de servicios públicos.Según los datos de la encuesta de la American Public Power Association, las empresas de servicios públicos de propiedad privada atendieron al 66,9 % de los clientes de electricidad en todo el país en 2021.Los servicios públicos de energía federales o estatales más grandes están a cargo directamente del gobierno, al igual que muchos servicios públicos rurales y municipales.

Las empresas de servicios públicos a menudo tienen "monopolios naturales" sobre un determinado servicio, incluso cuando son de propiedad privada.Para compensar esto, las regulaciones gubernamentales supervisan estrictamente los servicios públicos para proteger a los consumidores contra prácticas monopólicas indeseables.Las agencias gubernamentales pueden regular los precios que las empresas de servicios públicos cobran a sus clientes, su proceso presupuestario, su capacidad para construir nuevas instalaciones, los servicios que pueden ofrecer y sus programas de eficiencia energética.

Conclusiones clave

  • En los Estados Unidos, las empresas de servicios públicos están reguladas a nivel estatal y municipal por comisiones de servicios públicos.
  • La Comisión Federal Reguladora de Energía (FERC) es la agencia del gobierno de los Estados Unidos que regula la transmisión interestatal de electricidad, gas natural y petróleo.
  • Un acuerdo de compra de energía (PPA, por sus siglas en inglés) es un contrato que celebra una empresa de servicios públicos privada con una agencia gubernamental para proporcionar energía durante un período prolongado.
  • Los críticos afirman que la regulación gubernamental del sector de servicios públicos aumenta los costos, restringe la producción y enriquece a unos pocos elegidos.

Este artículo revisará dos de los subsectores de servicios públicos más comunes y fuertemente regulados: agua y electricidad.

Regulaciones de Agua

De todos los servicios regulados, el subsector del agua parece generar la mayor controversia.Esto es particularmente cierto cuando persisten las condiciones de sequía, lo cual es común en California, por ejemplo, el estado más poblado del país.El Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles, administrado por el gobierno, que atiende a una de las ciudades más grandes del estado, es una de las mayores empresas de servicios públicos de Estados Unidos.

Al igual que con todos los servicios públicos históricamente monopolizados, la industria del agua se beneficia sustancialmente de las economías de escala y los costos de infraestructura hundidos masivos.El agua no es particularmente fácil de mover por la ciudad de manera presurizada, segura y ecológicamente saludable.

El agua ha visto cambios dramáticos en la cantidad de regulación a la que está sujeta durante el último siglo más o menos.En el siglo XIX, el agua tenía una supervisión municipal limitada.A mediados del siglo XX, era de propiedad municipal en gran medida.En las décadas de 1970 y 1980, al igual que sucedió con otras industrias de servicios públicos, se privatizó el agua y se limitó nuevamente la fiscalización, de manera similar a fines del siglo XIX.Las autoridades del agua hoy restringen la producción, los precios y la distribución.

Reglamento Eléctrico

En el suministro de electricidad, los economistas del Banco Mundial han argumentado que la evidencia recae en ambos lados de la cuestión privada versus pública.En última instancia, según su análisis del mercado global, la privatización es más común en las economías de ingresos más altos en general, pero hay relativamente poca diferencia en los resultados para los usuarios.

Las compañías eléctricas no siempre fueron supervisadas por el gobierno y, en Estados Unidos, las regulaciones eléctricas han seguido un desarrollo cíclico.Los primeros pioneros de la electricidad económica incluyeron a famosos empresarios privados como Thomas Edison, J.P.Morgan y Nikola Tesla, todos ellos sujetos a muy poca supervisión.

A principios del siglo XX, las comisiones estatales de los EE. UU. establecieron regulaciones sobre la industria eléctrica, y también establecieron subvenciones monopólicas para proveedores de servicios públicos únicos.Esto creó una atmósfera con diferentes regulaciones de una jurisdicción a otra, especialmente para las empresas eléctricas operadas por el gobierno federal, que a menudo están exentas de las regulaciones estatales y locales.

Sin embargo, por lo general, para compensar el monopolio, las comisiones estatales establecen las tarifas del servicio, que se calculan a partir del precio más lo que la comisión considera un rendimiento razonable de la inversión, y se reservan la autoridad para hacer que la empresa promulgue algunas mejoras en el servicio.Las empresas están obligadas a ofrecer el servicio a quienes viven en su territorio.

Las empresas de servicios públicos se consideran inversiones estables que proporcionan dividendos regulares a los accionistas, lo que las convierte en una opción popular para los inversores que compran y mantienen.

Comisión Federal Reguladora de Energía (FERC)

La Ley de Organización del Departamento de Energía de 1977 estableció la Comisión Reguladora de Energía Federal (FERC) como una agencia independiente que regula la transmisión interestatal de electricidad, petróleo y gas natural.Esta ley, junto con la Ley de Política Energética de 2005, ha otorgado a la FERC una gran cantidad de funciones reguladoras en el sector de los servicios públicos, incluido el poder de:

  • Supervisar las licencias y la seguridad de las represas hidroeléctricas
  • Establecer tarifas y servicios de transporte de oleoductos
  • Revisar ciertas fusiones y adquisiciones de compañías eléctricas
  • Aprobar planes para nuevos gasoductos interestatales de gas natural
  • Licenciar e inspeccionar proyectos hidroeléctricos privados, municipales y estatales

La misión general declarada de FERC es usar su control regulatorio para “ayudar a los consumidores a obtener servicios de energía económicamente eficientes, seguros, confiables y protegidos a un costo razonable a través de los medios regulatorios y de mercado apropiados, y esfuerzos de colaboración”.

Acuerdo de compra de energía (PPA)

Un acuerdo de compra de energía (PPA) es un contrato entre una empresa de servicios públicos privada y una agencia gubernamental.A través de un PPA, la empresa de servicios públicos privada produce energía para la agencia gubernamental durante un tiempo prolongado, a menudo entre 10 y 20 años.En esencia, el gobierno se convierte en el único cliente de la empresa privada de servicios públicos.

La FERC regula los PPA y ejerce una enorme influencia en el sector de los servicios públicos.La FERC puede adjudicar contratos, establecer precios e instigar o retrasar juicios contra las compañías eléctricas.

Regulaciones ambientales

Todas las empresas de servicios públicos están fuertemente influenciadas por las regulaciones sobre el carbón, el petróleo, la energía nuclear y el gas natural.El ochenta por ciento de la electricidad en los EE. UU. Provino de estas fuentes a partir de 2020, y las energías renovables (eólica, hidráulica, solar, biomasa y geotérmica) representaron el 20% restante.

La FERC es responsable de supervisar los asuntos ambientales relacionados con los proyectos de gas natural e hidroelectricidad de una empresa de servicios públicos.La FERC emitirá declaraciones de impacto ambiental que informen los efectos potenciales sobre el medio ambiente de los proyectos propuestos de generación de gas natural o electricidad.Los contratos de PPA pueden incluir estipulaciones sobre el entorno que el socio de PPA debe cumplir para mantener sus contratos.

Críticas al Modelo de Utilities

Los críticos argumentan que las regulaciones de servicios públicos son un "modelo laborioso, costoso y, a menudo, corrupto".Dicen que esta normativa canjea eficiencia y competencia por un modelo que frena la innovación, particularmente en sectores que se benefician de la innovación tecnológica.Los defensores del modelo de servicios públicos argumentan que está mejor diseñado para adaptarse a las necesidades de la comunidad.

Los críticos parecen haber hecho algunos progresos.Las regulaciones para los servicios públicos han disminuido desde fines de la década de 1970 debido a la creencia de que la competencia conduce a mejores resultados que las regulaciones.Algunos economistas han argumentado que las regulaciones de los servicios públicos son cíclicas y que la ideología juega un papel en el desinterés por las regulaciones, que ahora reflejan las regulaciones de finales del siglo XIX.

¿Quién dirige las empresas de servicios públicos en los EE. UU.?

Hay tres tipos de empresas de servicios públicos en los EE. UU.: empresas de propiedad de inversionistas, de propiedad pública y cooperativas.La primera es de propiedad privada, la segunda está a cargo del gobierno estatal o federal, y la tercera está compuesta por empresas de servicios públicos sin fines de lucro propiedad de sus miembros.

¿Los servicios de agua son de propiedad pública o privada?

Eran en gran parte de propiedad municipal a mediados del siglo XX, pero, a partir de las décadas de 1970 y 1980, se privatizaron cada vez más.Hoy en día, los servicios públicos de agua son como eran cuando comenzaron en el siglo XIX: en su mayoría de propiedad privada y con una regulación gubernamental limitada.

¿Quién regula los servicios públicos de electricidad?

La Comisión Reguladora de Energía Federal (FERC) supervisa la transmisión interestatal de electricidad, petróleo y gas natural.Su misión es brindar a los consumidores acceso a energía confiable, eficiente, segura y protegida a un costo razonable.

¿De dónde obtiene la electricidad la mayoría de los estadounidenses?

Casi el sesenta y siete por ciento de los estadounidenses obtuvo su electricidad de servicios públicos privados en 2021.